A medida que se profundiza la crisis en Venezuela, los grupos de ayuda locales cambian de táctica

Los niños hacen cola para el almuerzo servido por la ONG Mi Convive en el barrio de San Miguel de Caracas. CRÉDITO: Susan Schulman / IRIN

Roberto Patiño nunca tuvo la intención de convertirse en un humanitario. Pero hoy, el joven de 30 años de edad, encabeza una ONG que ayuda a alimentar a miles de niños a la semana mientras la crisis económica de Venezuela se torna en un espiral.

Más de tres millones de venezolanos han abandonado el país – la mayoría desde 2015, según la ONU. Están huyendo de un colapso económico que ha provocado una grave escasez de alimentos y medicamentos. La organización de Patiño, Mi Convive, es una de las pocas ONG locales en Venezuela que han intervenido en la brecha.

En todo el país, las organizaciones locales con problemas de efectivo como Mi Convive están realizando cambios drásticos en sus operaciones en respuesta a una emergencia humanitaria que el gobierno niega. Los grupos de la sociedad civil que una vez se concentraron en los derechos o el desarrollo en Venezuela, un país de ingresos medios-altos, están transformando sus operaciones para enfocarse en necesidades más urgentes a medida que las necesidades básicas se vuelven escasas.

Patiño fundó Mi Convive en la capital, Caracas, en 2013. Originalmente fue construido para promover los derechos humanos con un mandato para la prevención de la violencia. Trabajó en comunidades con altos índices de criminalidad, celebrando reuniones al estilo de un ayuntamiento con la intención de aumentar el compromiso político.

Pero a principios de 2016, una niña en una comunidad de Caracas donde trabajaba Mi Convive le pidió comida a Patiño.

“Ella dijo que se estaba muriendo de hambre”, recuerda.

Patiño se quedó estupefacto.

“Esto es tan urgente”, recuerda haber pensado. “Tuvimos que adaptarnos y tuvimos que cambiar”.

Para mayo de 2016, Mi Convive se había concentrado en la nutrición infantil, lanzando una organización llamada Alimenta La Solidaridad, que abrió su primera cocina comunitaria, o comedor, en el barrio La Vega ubicado en lo alto de Caracas.

Para el 2018, el programa de alimentos tenía 18 cocinas comunitarias en Caracas y 35 más en todo el país, alimentando a 4,500 niños por semana. Todavía no es suficiente. Las cocinas públicas tienen listas de espera y Alimenta La Solidaridad está tratando de abrir más, dice Patiño.

A medida que su impugnado segundo periodo en el cargo comienza, el líder venezolano, Nicolás Maduro, se enfrenta a la creciente oposición en el país y afuera. En noviembre, el país acordó en silencio recibir asistencia del Fondo de Respuesta de Emergencia de la ONU por primera vez. Pero los analistas dicen que la financiación de 9,2 millones de dólares para los programas existentes de la ONU es una gota en el cubo en comparación con una emergencia humanitaria que ha dejado a los hogares sin suministros de alimentos ni medicamentos estables. Al enfrentarse a servicios gubernamentales sumamente deficientes y a la falta de ayuda oficial, las ONG locales con problemas se han encontrado tratando de llenar el vacío.

“El papel de los grupos locales es muy importante”, dice Tamara Taraciuk, investigadora principal de Human Rights Watch para las Américas, que ha rastreado el impacto humanitario de la crisis dentro de las fronteras de Venezuela y alrededor de la región. Ella dice que las ONG locales se han visto obligadas a cambiar sus operaciones hacia algo que nunca habían previsto: el trabajo humanitario.

“Están ayudando a personas que de otra manera no recibirían ninguna ayuda”, dice Taraciuk.

Esto sería un desafío en cualquier parte, pero la Venezuela rica en petróleo estaba excepcionalmente desprevenida: la sociedad civil era pequeña; ONGs como Mi Convive se centraron principalmente en los derechos humanos o el desarrollo. Y, dice Luisa Kislinger, activista por los derechos de las mujeres y ex diplomática venezolana, el país rara vez había visto emergencias humanitarias dentro de sus propias fronteras.

Cuando la economía implosionó, muy pocas organizaciones tenían experiencia en el trabajo humanitario.

“No sabemos qué es una emergencia humanitaria”, dice Kislinger. “No lo sabíamos hasta ahora”.

Grupos locales se transforman.

Los suministros de alimentos estériles y los hospitales deteriorados de la actualidad son un gran contraste con hace unos pocos años. Venezuela, un país verde de 30 millones con las reservas de petróleo probadas más grandes del mundo, estaba subiendo los precios del petróleo, que cubrió las debilidades subyacentes de la economía. Pero para el 2016, el país estaba en una caída económica creada por una tormenta perfecta de mala gestión fiscal y la caída de los precios del petróleo.

Hoy en día, la creciente inflación ha dejado a muchos incapaces de pagar los alimentos, y la desnutrición está aumentando. Las salidas diarias se elevaron a un estimado de 5.500 personas a finales de 2018, muchos de ellos citando el hambre. La ONU estima que la cantidad de venezolanos que viven fuera de su país podría alcanzar los 5,3 millones para fines de este año. Las agencias de ayuda dicen que necesitan 738 millones de dólares para enfrentar la emergencia humanitaria en 16 países que ahora albergan a un gran número de venezolanos.

Pero dentro del país, el gobierno de Maduro niega la existencia de una crisis humanitaria, en su lugar culpa la caída económica de su país a las potencias extranjeras, las sanciones y el sabotaje político.

Al igual que Mi Convive, de Patiño, la Fundación Educando Niños Felices, con sede en Caracas, se ha visto obligada a cambiar sus operaciones para atender las necesidades humanitarias básicas.

La organización se fundó por primera vez en 2016 como una ONG educativa, introduciendo nuevas tecnologías y métodos de enseñanza en las escuelas.

Sin embargo, en un año, pronto quedó claro que había problemas más acuciantes.

“Los maestros comenzaron a decir que no podían ir a la escuela porque tenían que hacer cola para conseguir comida”, dice la ex miembro del personal Claudia Cova.

La capacitación de los maestros, dice Cova, “de repente se volvió ridículamente innecesaria” en comparación con cosas esenciales como la comida y la ropa.

“Tuvimos que abandonar estas cosas y atender necesidades más básicas, como garantizar que los niños tuvieran zapatos, que tuvieran alimentos y que pudieran continuar asistiendo a sus clases y que los maestros no abandonaran la escuela”, dice Cova.

La emergencia humanitaria también ha forzado el cambio en otras organizaciones con una larga trayectoria en Venezuela.

Cuando la organización Católica Caritas inició operaciones en Venezuela en 1997, su trabajo se centró en la atención pastoral de los reclusos, el apoyo a los enfermos y la defensa de los derechos humanos. Pero al ver que el hambre y la malnutrición aumentaban, la organización comenzó a dar prioridad al trabajo humanitario en 2016, dice Jesús Villarroel, sacerdote y director de Caritas en Carúpano, sede de una de las iglesias más grandes del Estado Oriental de Sucre.

Caritas ha abierto cocinas comunitarias en todo el país y ha ampliado alianzas con organizaciones locales para fortalecer su respuesta humanitaria en alimentos y atención médica.

“Estamos jugando un papel absolutamente más importante ahora que antes de la crisis”, dice Villarroel. ” No pretendemos ser un sustituto del Estado. “Debido a la indiferencia del Estado, estamos tratando de responder a la crisis humanitaria en el país, para hacer dignidad de poco”.

La sede de Caritas Carúpano está a tope. La comida para las 90 personas que vienen aquí todos los días se prepara en la cocina, mientras que una docena de personas esperan en las clínicas médicas dirigidas por pequeñas fundaciones locales que trabajan con Caritas.

Es una bendición para Erimas Milagro Machado Rodríguez, de 28 años. Sus hijos, Sirian, uno y Damian, de cuatro, sufren diarrea frecuente. Los doctores le dicen que están gravemente desnutridos.

“Los niños lloran todos los días porque tienen hambre”, dice Rodríguez, con los hombros caídos y los ojos hundidos en una cara demacrada. “Cuando no puedo encontrar ningún alimento, trato de hacer jugo de fruta y les doy mucho líquido para llenarlos”.

Rodríguez también ha venido a la cocina para tratar de obtener tratamiento para Damián. Al niño se le diagnosticó una discapacidad psicológica, pero al no poder conseguirle ayuda, ella está desesperada. “No sé qué hacer o a dónde ir para conseguirles a los niños lo que necesitan”, dice mordiéndose el labio, con los ojos vidriosos. “Me hace sentir tan mal como madre”.

Alrededor de la ciudad de Machiques, en el lado opuesto del país, cerca de la frontera con Colombia, la oficina local de Caritas ha aumentado recientemente la frecuencia de comidas gratuitas que proporciona a cinco días a la semana.

“Hace años, sólo iban las personas sin hogar”, dice la Dra. Ingrid Graterol, directora de la oficina de Machiques Caritas. “Pero hoy todo el mundo se va”.

Caritas está planeando establecer una clínica médica en Tucoco, un pequeño pueblo enclavado a unos 16 kilómetros de la frontera con Colombia.

Graterol dice que la malaria, la desnutrición, la diarrea y la neumonía han cobrado vidas en Tucuco en los últimos tres años, pero un brote particularmente grave de malaria asolaron la aldea el año pasado.

La organización se asoció con un fraile local para llevar la medicina a la aldea remota. Pero ya era demasiado tarde para Lisbeth Alehandra Fernández, quien nació el pasado mayo.

El bebé había llegado con un grito saludable, un cabello negro y una curiosidad inmediata sobre el mundo. Veintitrés días después, ella estaba muerta.

Lisbeth no murió de la neumonía escrita en su certificado de defunción. Ni siquiera murió de la malaria que había contraído.

Murió porque no había medicamentos para tratar su malaria en el hospital local y nada en la clínica privada a dos horas de distancia. Sin tratarla, su condición empeoró. Cuando sus padres lograron encontrar las drogas en el mercado negro y recaudar el dinero para pagarlas, ya era demasiado tarde.

“No teníamos nada y luego hubo una falta total de medicamentos”, dice la madre de la niña, la administradora de la escuela de 32 años, Ludi Mar Yakusa Fernández.

Amenazas e intimidación.

En Venezuela, emprender el trabajo humanitario en una crisis que el gobierno se niega a reconocer viene con su propio conjunto de desafíos.

Cuando las ONGs locales intentan crear nuevos comedores, se enfrentan a amenazas, falsas acusaciones e intimidación de los chavistas – un término usado para describir a los partidarios militantes del fallecido presidente, Hugo Chávez, y su sucesor Maduro.

Elizabeth Tarrio, que trabaja para Alimenta La Solidaridad, dice que los burócratas del gobierno y los consejos comunales de Maduro – los organismos vecinales establecidos por Chávez en 2006 para administrar las políticas a nivel local – han tratado de boicotear y obstaculizar sus esfuerzos.

“Los consejos comunales no quieren mostrar debilidad, por lo que nos impiden hacer cosas para mejorar las cosas”, dice ella. “Se supone que deben proporcionar comida, pero no lo hacen, por lo que no quieren que nosotros traigamos comida”.

Patiño de Mi Convive dice que los chavistas pueden amenazar con retirar las cajas de alimentos subsidiadas por el gobierno a las comunidades donde la ONG está tratando de iniciar nuevos programas de ayuda.

Los trabajadores de las ONG han descubierto que la solución es construir lentamente una relación con la comunidad primero.

“Los líderes de la comunidad – las verdaderas líderes de la comunidad, las madres – son quienes lo detienen”, dice Patiño. “Para las madres y abuelas, su primera prioridad son los niños, independientemente de su afiliación política”.

Incluso Caritas enfrenta vientos en contra, a pesar de su larga historia en Venezuela. En octubre de 2017, Caritas Venezuela advirtió que unos 280.000 niños podrían morir por desnutrición. Dos semanas después, Maduro atacó a la Iglesia Católica en el país, diciendo que todo lo relacionado con ella “está contaminado, envenenado por una visión contrarrevolucionaria y una conspiración permanente”.

El hambre llega a jóvenes y viejos.

Las privaciones en Venezuela se extienden desde sus alcances externos hasta su capital, Caracas – el centro neurálgico de las operaciones de Alimenta La Solidaridad.

La hacienda colonial Hacienda La Vega se encuentra en medio de exuberantes terrenos en el centro de la ciudad. Construido en 1590, ha sido el hogar de una sucesión de familias aristocráticas. Hoy, sin embargo, alberga el almacén, la cocina y la sede de Alimenta La Solidaridad. Montañas de puerros y plátanos se encuentran en los terrenos; cientos de latas de suplementos nutricionales – donados principalmente por venezolanos en el extranjero – comparten espacio con libros encuadernados en cuero del siglo XIX , elaborados grabados de árboles genealógicos y retratos de la nobleza.

Elizabeth Tarrio, de 59 años, revisa el progreso mientras los voluntarios clasifican y pesan los suministros de alimentos y los organizan para entregarlos en 18 comunidades de Caracas.

“Hemos visto un gran aumento en niños desnutridos. Enorme. Es por eso que estamos tratando de abrir más comedores “, dice ella.

En todo el país, sin embargo, las necesidades continúan superando el suministro. Las ONGs locales son una medida provisional, no un reemplazo de los servicios gubernamentales básicos. Además de la escasez de alimentos y medicamentos, los venezolanos ven frecuentes apagones y cortes de agua, y los altos precios son un problema para los grupos que intentan ayudar.

Tarrio abre un congelador. Hay un pez grande pero no hay carne.

Un par de días antes, el gobierno impuso controles de precios a la carne, regulando los precios a tasas tan bajas que muchos distribuidores se negaron a vender.

Unas escaleras empinadas serpentean por la colina, pasando un mural del ángel San Miguel, el mismo nombre de este vecindario de Caracas, más allá de un letrero de reparación de bombillas, pasando por un torrente de niños, todos sosteniendo cucharas, que forman una larga cola alrededor de una estrecha escalera que sube a una pequeña casa. En el interior, dos docenas de niños se sientan en mesas de plástico blancas, con sus cabezas inclinadas en oración. Las vitaminas se colocan en la boca con una cucharada, se comen tazones de comida y la siguiente ronda de niños entra y toma sus lugares.

Este nuevo comedor fue inaugurado por Alimenta La Solidaridad en San Miguel el año pasado. La cantidad de niños que vienen aquí se duplicó en sus primeros tres meses; Hay 18 niños más en la lista de espera.

El hambre llega tanto a jóvenes como a mayores.

En otra parte de Caracas, las personas que esperan sentarse en una cocina separada son los ancianos. Algunos se apoyan en los marcos para caminar, otros en los bastones, la ansiedad se anota en los rostros profundamente arrugados.

Esta cocina pública está dirigida por la Fundación Nacional Amigos de la Tercera Edad, una organización que comenzó en 1977 – parte club social y parte ayuda social. También ha sido cambiado por la crisis humanitaria de Venezuela; ahora se centra en alimentar a los ancianos.

Carmen Senovia Tovar, de 77 años, supervisa la segunda sesión del día. Ha trabajado en la fundación durante 23 años; Ella dice que la situación se ha deteriorado radicalmente en los últimos cinco años.

“Tenemos personas que sólo comen una comida al día y, a veces, ninguna”, dice ella. “A veces tienen que recogerlo de la basura”.

Incluso a medida que aumentan las necesidades, a Tovar le preocupa que la capacidad de ayuda de su organización se esté debilitando. La hiperinflación continúa ascendiendo y los costos se elevan a diario. Los fondos que una vez pudieron suministrar alimentos para 200 ahora solo cubren 150, dice, y la organización sólo puede proporcionar comidas tres veces a la semana en lugar de sus cinco planeados.

Sin embargo, para los venezolanos mayores que dependen de la ONG local, los esfuerzos salvan vidas.

“Este lugar no sólo es muy importante, sino que es súper importante”, dice Martin Burguillos, de 78 años, mientras espera su turno en la fila. “Es el único lugar donde podemos encontrar comida”.

Susan Schulman: Periodista independiente y colaboradora habitual de IRIN.

ss/il/ag

* Artículo reproducido con el debido permiso de The New Humanitarian. The New Humanitarian no se hace responsable por la traducción. La traducción ha sido realizada por Francisco Luciani para Teología Hoy.

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